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La Opinión Pública en la Democracia Estadounidense



La opinión pública es uno de los pilares fundamentales en cualquier democracia, y entender su funcionamiento y su influencia es crucial para comprender el sistema político estadounidense. En esta entrada de blog, exploramos los puntos clave sobre la opinión pública basados en una reciente lectura del profesor Thomas Patterson.

La Importancia de la Opinión Pública

Patterson destaca que la opinión pública es considerada la "piedra angular" de la política democrática. La idea de que el gobierno debe reflejar la voluntad del pueblo es central, aunque, en la práctica, captar esta voluntad no es sencillo. La opinión pública puede ser vaga y dispersa, ya que las personas están más inmersas en sus asuntos privados que en los públicos, un concepto articulado por el periodista Walter Lippmann.

Primeras Teorías sobre la Opinión Pública

Edmund Burke, un teórico británico del siglo XVIII, argumentó que los ciudadanos no estaban equipados para hacer juicios políticos complejos, y que los representantes deberían tomar decisiones por ellos. Por otro lado, Jeremy Bentham, fundador de la teoría utilitarista, defendió que la opinión pública era la mejor protección contra el mal gobierno. Con el tiempo, la idea de que las opiniones cotidianas de las personas importan prevaleció.

Evolución y Medición de la Opinión Pública

El desarrollo de encuestas científicas en los años 1930 resolvió en gran medida cómo medir la opinión pública. Las encuestas, como las de Gallup, se convirtieron en el método dominante para estimar lo que piensa la población. Patterson explica que la precisión de las encuestas depende del tamaño de la muestra y la selección aleatoria de los encuestados, no del tamaño de la población.

Atributos de la Opinión Pública

Los atributos de la opinión pública que más influyen en la política son:

  • Dirección: Indica si la gente está a favor o en contra de una política.

  • Intensidad: Refleja cuán fuertemente sienten las personas sobre un tema.

  • Saliencia: Mide la importancia de un tema en comparación con otros.

Por ejemplo, tras los ataques del 11 de septiembre, la opinión pública fue unánime en apoyar la invasión de Afganistán, mostrando alta intensidad y saliencia en sus opiniones.

La Influencia de la Opinión Pública en la Política

Patterson subraya que la opinión pública limita las opciones de los funcionarios públicos. Los cambios en la opinión pública a menudo llevan a cambios en la política, especialmente en temas de alta visibilidad y con opiniones intensas. Sin embargo, los funcionarios no siempre siguen ciegamente la opinión pública. A veces, la política puede preceder y moldear la opinión pública, como ocurrió con la Ley de Derechos Civiles de 1964.

Conclusiones

El estudio de la opinión pública revela que esta tiene un fuerte vínculo con la política, especialmente en temas de alta saliencia y donde las opiniones son claras e intensas. Entender cómo se forma y cambia la opinión pública, y cómo influye en la política, es esencial para comprender la dinámica de la democracia estadounidense.

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